Una sepia ha superado una prueba cognitiva diseñada para niños humanos

Una nueva prueba de inteligencia de cefalópodos ha reforzado la importancia que tiene para nosotros, los humanos, no subestimar la inteligencia animal.

En un nuevo estudio publicado en Proceedings of the Royal Society B, los científicos pusieron a seis sepias en condiciones que probarían si podían retrasar la gratificación por una recompensa mayor.

La prueba del malvavisco, o el experimento del malvavisco de Stanford, es bastante sencillo. Colocan a un niño en una habitación con un malvavisco. Se les dice que si logran no comer el malvavisco durante 15 minutos, obtendrán un segundo malvavisco y se les permitirá comer ambos.

Esta capacidad para retrasar la gratificación demuestra habilidades cognitivas como la planificación futura, y originalmente se llevó a cabo para estudiar cómo se desarrolla la cognición humana; específicamente, a qué edad un humano es lo suficientemente inteligente como para retrasar la gratificación si eso significa un mejor resultado más adelante.

Sin embargo, la prueba del malvavisco ha sido desacreditada como una prueba para humanos; Se ha demostrado que los resultados están correlacionados con el medio ambiente, en particular con la escasez de alimentos, en el que se cría un niño.

Tyler Watts, Greg Duncan y Hoanan Quen, dijeron:

"Nuestros resultados muestran que una vez que se tienen en cuenta las características de antecedentes del niño y su entorno, las diferencias en la capacidad de retrasar la gratificación no se traducen necesariamente en diferencias significativas más adelante en la vida".

El año pasado, la sepia también pasó una versión de la prueba del malvavisco. Los científicos demostraron que la sepia común (Sepia officinalis) puede abstenerse de comer carne de cangrejo por la mañana una vez que han aprendido que la cena será algo que les gustará mucho más: los camarones.

Sin embargo, como señala un equipo de investigadores dirigido por la ecóloga conductual Alexandra Schnell de la Universidad de Cambridge en el nuevo artículo, en este caso es difícil determinar si este cambio en el comportamiento de búsqueda de alimento en respuesta a la disponibilidad de presas también se rige por una habilidad ejercer el autocontrol.

Entonces diseñaron otra prueba, para seis sepias comunes. Las sepias se colocaron en un tanque especial con dos cámaras cerradas que tenían puertas transparentes para que los animales pudieran ver el interior. En las cámaras había bocadillos: un trozo de langostino crudo menos preferido en uno y un camarón de pasto vivo mucho más atractivo en el otro.

Las puertas también tenían símbolos que la sepia había sido entrenada para reconocer. Un círculo significaba que la puerta se abriría de inmediato. Un triángulo significaba que la puerta se abriría después de un intervalo de tiempo de entre 10 y 130 segundos. Y un cuadrado, usado solo en la condición de control, significaba que la puerta permanecía cerrada indefinidamente.

En la condición de prueba, el langostino se colocó detrás de la puerta abierta, mientras que el camarón vivo solo fue accesible después de una demora. Si la sepia iba por el langostino, el camarón se retiraba inmediatamente.

Mientras tanto, en el grupo de control, el camarón permaneció inaccesible detrás de la puerta con símbolo cuadrado que no se abría.

Los investigadores encontraron que todas las sepias en la condición de prueba decidieron esperar su comida preferida (los camarones vivos), pero no se molestaron en hacerlo en el grupo de control, donde no podían acceder a ella.

Schnell dijo:

"Las sepias en el presente estudio pudieron esperar la mejor recompensa y toleraron retrasos de hasta 50-130 segundos, lo que es comparable a lo que vemos en vertebrados de cerebro grande como chimpancés, cuervos y loros".

La otra parte del experimento fue probar qué tan bien aprendían las seis sepias. Se les mostraron dos señales visuales diferentes, un cuadrado gris y otro blanco. Cuando se acercaban a uno, el otro sería sacado del tanque; si tomaban la decisión "correcta", serían recompensados con un refrigerio.

Una vez que habían aprendido a asociar un cuadrado con una recompensa, los investigadores cambiaron las señales, de modo que el otro cuadrado ahora se convirtió en la señal de recompensa. Curiosamente, las sepias que aprendieron a adaptarse a este cambio más rápido también fueron las sepias que pudieron esperar más tiempo para recibir la recompensa de los camarones.

Las sepias no usan herramientas ni guardan comida, ni son especialmente sociales. Los investigadores creen que esta capacidad para retrasar la gratificación puede tener algo que ver con la forma en que las sepias buscan su alimento.

Schnell dijo:

"Las sepias pasan la mayor parte del tiempo camuflándose, sentadas y esperando, interrumpidas por breves períodos de búsqueda de alimento".

"Rompen el camuflaje cuando buscan alimento, por lo que están expuestos a todos los depredadores del océano que quieran comérselos. Especulamos que la gratificación retrasada puede haber evolucionado como un subproducto de esto, por lo que la sepia puede optimizar la búsqueda de alimento esperando para elegir alimentos de mejor calidad".

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